Astronautas partieron rumbo a la Estación Espacial Internacional

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Despegue del cohete Soyuz en Rusia.

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El cosmonauta ruso Oleg Novitsky, la astronauta estadounidense Peggy Whitson y el francés Thomas Pesquet despegaron en las primeras horas de ayer de la base espacial de Baikonur en Kazajistán con destino a la Estación Espacial Internacional (ISS).

El cohete Soyuz despegó a las 02.20 local del viernes (20.20 GMT) para llevar al trío de astronautas a la ISS, a la que se deberán acoplar durante el fin de semana para una misión de seis meses.

Rusia es conocida por su capacidad para efectuar lanzamientos en cualquier tipo de circunstancias meteorológicas. Ni la nieve que cubre el cosmódromo desde el cual el país es el único en poder enviar tripulantes a la ISS ni las gélidas temperaturas imperantes pudieron obstaculizar el despegue del cohete.

Casi nueve minutos después de ponerse en marcha, el lanzador ruso —que realizó 1.700 despegues exitosos desde 1960—, la cápsula Soyuz MS-03 en la que viajan los tres astronautas se separó del tercer piso del cohete para colocarse en órbita a 200 km de la Tierra.

El Soyuz desplegó sus antenas solares y la tripulación inició un viaje de más de 48 horas a bordo de este minúsculo módulo de solo 2,5 metros de largo. La misión de los tres tripulantes será colocarse a la misma altura que la ISS, que orbita a 28.000 km/h a 400 km de la Tierra.

El acoplamiento de la cápsula Soyuz con la nave orbital está previsto para hoy a las 22.00 GMT.

Rusia provee el módulo principal de la ISS, donde se encuentran sus propulsores, y los cohetes Soyuz son la única forma de trasladar tripulantes a la estación orbital desde el cese de operaciones de los transbordadores espaciales norteamericanos en 2011.

El regreso de los tres astronautas a la Tierra está previsto el 15 de mayo de 2017.